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Casque d'Or

Casque d’or était une prostituée parisienne du début du 20ème siècle, autour de laquelle s'est cristallisée une guerre de gang qui secoua le Paris de la Belle Époque. Entre honneur, vengeance et violence, l’affaire Casque d’or a su sans difficultés devenir le feuilleton médiatique le plus scandaleux de l’année 1902. Simone Signoret l'incarna par la suite dans un film resté célèbre.

Amélie Elie nait à Orléans le 17 juin 1879. Turbulente et précoce, elle fuit de chez ses parents à 13 ans pour s’installer avec son 1er amour, un ouvrier d’une quinzaine d’année. Mais la police ne tarde pas à les retrouver et les envoyer en maison de correction, où elle fera dès lors régulièrement de brefs séjours. En 1894, elle se libère définitivement de l’autorité parentale et rencontre Hélène de la Courtille, mère maquerelle du quartier de Belleville, à Paris, qui l’accueille chez elle. Les deux femmes deviennent amantes. Mais pour subvenir à ses besoins, Amélie doit travailler. Hélène lui offre un bout de trottoir, et la jeune fille commence à se prostituer. Elle a alors à peine 15 ans. Dans le milieu, son épaisse chevelure blonde qu’elle coiffe en chignon au dessus de sa tête lui donnera vite son surnom : Casque d’or. 

En bonne mère maquerelle, Hélène de la Courtille fréquente le milieu de la pègre parisienne. En amante éprise, elle emmène Amélie partout avec elle, notamment à La pomme au lard, un bistrot servant de repère aux marlous. C’est là que Casque d’or rencontre Bouchon, un proxénète fraichement sorti de prison, qui lui propose sa «protection». Bouchon porte un costume et paraît propre sur lui,  tandis qu’Hélène l’étouffe de trop d’attentions et de jalousie. Amélie se laisse facilement séduire, quitte Hélène de la Courtille, et commence à se prostituer pour le compte de Bouchon. Mais très vite, il montre son vrai visage. Il veut plus de rendement et quand Amélie ne rapporte pas assez d’argent, il la bat. Au bout de quelques mois, elle fuit, pourchassée par les hommes de Bouchon, et erre 4 jours dans Paris...

Elle rencontre Joseph Pleigneur, qui décide de l’aider. Pleigneur, dit Manda, est à 22 ans le chef de la bande des Orteaux, un gang dont le seul nom fait frissonner les Parisiens de l’époque. Bouchon n’ose pas s’attaquer à Manda et cède alors Casque d’or à un dénommé Ballet, qui est bien décidée à la récupérer et la faire travailler pour lui. Mais sa première rencontre avec Manda se passe mal : il s’écroule dans le caniveau, poignardé dans le dos.
 

Les Apaches : les gangs parisiens au mode de vie particulier

À la fin du 19ème siècle, l’Est de Paris est aux mains de divers gangs qui vivent de rackets, d’escroqueries et de proxénétisme, que la population de la Belle Époque surnomme les Apaches, et qui se distinguent de la pègre. Le soir venu, accoutrés de façon originale, ils quittent les quartiers de Ménilmontant et Belleville pour investir le centre de la capitale, où leurs frasques font les choux gras de la presse. Composés d’ouvriers ne dépassant que rarement la vingtaine d’année, ils se revendiquent libres, et honneur et réputation sont chez eux des valeurs exacerbées. Dans ces gangs, les femmes tiennent une place importante et y participent tout autant que les hommes.

C’est dans ce contexte qu’en 1898 Amélie s’installe avec Manda. Elle reprend la prostitution sous sa «protection». Il la traite bien, ses affaires lui rapportent beaucoup d’argent, et la jeune femme âgée alors de 19 ans lui doit sa liberté. Elle en tombe très amoureuse. Mais les affaires de Manda lui impose souvent de s’absenter plusieurs jours et Casque d’or supporte mal la solitude. Elle se console dans les bras de nombreux amants et amantes. Manda n’est pas fidèle lui non plus, ce qu'elle supporte par contre assez mal. En décembre 1901, elle le quitte.

Image tirée de Casque d’or de Jean Becker, Serge Reggiani : Manda, Simone Signoret : Casque d’or, © Speva Films et Paris Films Production

Amélie quitte également le nord du 20ème arrondissement pour s’installer dans le quartier de Charonne. Dans un café du boulevard Voltaire, elle rencontre alors François Dominique, dit Leca, un corse de 27 ans, chef de la bande des Popincs. Casque d’or met alors en place un plan diabolique.

François Dominique dit Leca

En se mettant avec le chef d’un gang rival, elle oblige Manda à provoquer Leca en duel pour laver son honneur. En plus de la satisfaction de voir les deux hommes se battre pour elle, Leca semble plus fort et plus expérimenté que Manda, et la défaite de se dernier sera pour Amélie sa revanche. Elle s’installe donc avec Leca.

La nouvelle court vite, et, dès le lendemain, Leca reçoit un premier coup de couteau de la part de Manda ! La police enquête, mais Leca ne dit rien, conformément à la Loi du milieu, préférant régler  cela lui même.

Mais les Orteaux ne laisse pas à Leca le temps de se remettre et le 2 janvier 1902, ils attaquent l’hôtel où il loge avec Casque d’or. Le couple aura eu le temps de s’enfuir et seul des dégâts matériels sont à déplorer.

La guerre est déclarée.

Manda et Leca

Le 5 janvier, les Popincs ripostent et une véritable bataille entre les deux gangs envahit les rues de Belleville. On déplore plusieurs morts et de nombreux blessés, dont Leca, qui prend deux balles de revolver dans le bras et la cuisse. Il attend 3 jours avant d’aller se faire soigner à l’hôpital. La police l’interroge, il ne leur dit toujours rien. Alors qu’il quitte l’hôpital à bord d’un fiacre, le bras droit de Manda, Polly, l’attaque et lui assène 3 coups de couteau. Leca repart immédiatement à l’hôpital. 
 

Le feuilleton médiatique de l'année

La presse s’empare alors de l’affaire et fait ses choux gras de la barbarie des Apaches, ainsi que l’impuissance d’une police parisienne en sous effectif.

Toujours à l’hôpital, Leca reçoit encore une fois la visite de la police. Encore une fois il se tait. Mais ses parents donnent sans hésiter le nom de Manda. Celui ci fuit. Il se planque quelques jours dans le 13ème arrondissement, puis part pour Londres une semaine. Puis il revient discrètement en la Région parisienne, à Alfortville. Mais il est reconnu, dénoncé et arrêté par une cinquantaine de policiers, soucieux de redorer leur blason. La presse se déchaine et Amélie est vite harcelée par des journalistes en quête d’interviews et de révélations. Des pièces de théâtres et des chansons sont écrites sur l’affaire et Casque d’or devient une véritable vedette. Son stratagème aura connu un succès dépassant toutes ses espérances. Surtout, tout cela lui rapporte beaucoup d’argent. Leca, lui, passe pour une victime. A sa sortie de l’hôpital, il reprend une vie tranquille et confortable au coté d’Amélie. 

Le petit journal illustré, © Cent.ans

Mais les vacances de Leca et Amélie sont de courtes durées.

Légende et réalité de Casque d’or, © Annie Goetzinger

En mars 1902, Leca se ballade avec quelques uns de ses Popincs. Ils rencontrent des Orteaux et une fusillade éclate. Leca est maintenant poursuivi la police et il s’enfuit en Belgique. Mais il se fait vite prendre et extrader. Le procès de Manda à lieu les 30 et 31 mai. La foule est au rendez-vous dans l’espoir d’apercevoir la dorénavant légendaire Casque d’or, qui doit témoigner. Joseph Pleigneur, dit Manda, est condamné au bagne à perpétuité et est envoyé à l’Île Royale, en Guyane. Quelques mois plus tard, le 20 octobre 1902, a lieu le procès de Leca. Il est condamné à 8 ans de bagne... en Guyane, à l'Île du Diable. 

Affiche du film Casque d’or de Jacques Becker, © Speva Films et Paris Films Production

Aucun des deux hommes n’en reviendra jamais. L’affaire Casque d’or est terminée. 
 

Épilogue

François Dominique dit Leca reste Apache jusqu'au bout : il s'évade du bagne en 1919 et disparaît dans la nature... Devenu infirmier en prison, Joseph Pleigneur dit Manda est libéré au bout de 15 ans, mais sans autorisation de quitter la Guyane. Il s'installe à Saint Laurent du Maroni où il meurt en 1936. ​​​​

La célébrité d’Amélie Élie est de courte durée et l’histoire se laisse oublier. Elle ne retourne pas à la prostitution et se marie en 1917 avec un cordonnier. Elle meurt dans l’oubli à Bagnolet en 1933, à l’âge de 55 ans. Il faudra attendre 1952 et le célèbre film Casque d’or de Jacques Becker qui révéla Simone Signoret, pour que l’affaire connaisse une seconde vie et que Casque d'or passe définitivement à la postérité.
 

En quelques dates

  • 17 juin 1879 : naissance d’Amélie Élie à Orléans
  • 1894 : début d’Amélie dans la prostitution et prise du surnom Casque D’or
  • 1898 : rencontre d’Amélie et de Joseph Pleigneur, dit Manda, chef de la bande des Orteaux
  • Décembre 1901 : Amélie quitte Manda et s’installe avec François Dominique, dit Leca, chef de la bande des Popincs
  • Décembre 1901 : Manda poignarde et blesse Leca
  • 2 janvier 1902 : la bande des Orteaux investit l’hôtel de Leca, mais n’y trouve personne
  • 5 janvier 1902 : bataille rangée entre les Orteaux et le Popincs
  • Janvier 1902 : la presse s’empare de l’affaire, Manda fini par être arrêté et Casque d’or devient une véritable vedette
  • Mars 1902 : dernière rixe entre les Orteaux et les Popincs, Leca est considéré comme un criminel et s’enfuit en Belgique
  • 30 et 31 mai 1902 : procès de Manda. Il est condamné au bagne à perpétuité.
  • Juillet 1902 : arrestation de Leca en Belgique et extradition vers la France
  • 20 octobre 1902 : procès de Leca. Il est condamné à 8 ans de bagne.
  • 16 avril 1933 : Amélie Elie meurt dans l’oubli général.
     

Source, Bibliographie et Filmographie

Bibliographie

Amélie Elie dite Casque d’or,
de Madeleine Leveau-Fernandez,
éditions Calmann Levy,
1999

Légende et réalité de Casque d’or,
de Annie Goetzinger,
éditions Glénat,
1976

Casque d’or et les Apaches,
de Pierre Drachline et Claude Petit-Castelli,
éditions  Renaudot et cie,
1990

Casque d’or,
de Jacques Talbot,
éditions Gallimard,
1958

Nini Casque d’or,
d’Aristide Bruant,
éditions Fayard

Casque d'or, une histoire vraie
d'Alexandre Dupouy
éditions La manufacture des livres,
2015

Filmographie

Casque d’or,
de Jacques Becker,
1952

 


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